El origen de la palabra «vacuna»

Jenner vacunando contra la viruela

 

La palabra vacuna es un sustantivo femenino que significa ‘grano o viruela que sale a las vacas en las tetas, y que se transmite al hombre por inoculación para preservarlo de las viruelas naturales’. También se llama así el pus que aparece en esos granos. A partir de 1870, después de que Louis Pasteur desarrollara vacunas para otras enfermedades infecciosas, se empezó a denominar del mismo modo al tratamiento de inmunización contra cualquier enfermedad.

Deriva del sustantivo femenino vaca ‘hembra del toro’, que a su vez tiene su origen en el vocablo latino vacca, y su historia está ligada a la de un médico inglés y al nombre que dio al tratamiento que descubrió: vaccine (de vaccinus  ‘relativo a las vacas’).

El nombre del médico era Edward Jenner y había nacido en Berkeley (Gloucestershire) el 18 de mayo de 1749. En aquella época la viruela era una enfermedad muy temida y muy común (solo en Londres morían dos mil personas al año por su causa), y existía la costumbre de inocular a la gente pequeñas dosis de la enfermedad con el fin de producir inmunidad en su organismo. Este método se llamaba en inglés variolation (viruelación) y se conocía en Gran Bretaña desde 1700, pero no era muy efectivo. Las personas inoculadas enfermaban, y muchas de ellas morían. Otras conseguían sobrevivir, pero conservaban secuelas de la enfermedad para siempre.

Al parecer, el pequeño Edward fue uno de estos últimos casos. No se sabe si eso determinó su interés por ser médico, pero en 1770 estudió medicina en Londres, y en 1772 volvió a Berkeley para desarrollar la profesión entre sus paisanos.

Jenner era, además, muy aficionado a observar las plantas, así como las aves y otros animales. También recolectaba fósiles y era amante de la música (tocaba el violín y la flauta). Su curiosidad por todo le llevó a darse cuenta de que las empleadas de las vaquerías destacaban por tener una piel lisa y con menos imperfecciones que el resto de los habitantes del pueblo, a menudo marcados con las cicatrices de la viruela.

El contacto de las ordeñadoras con las vacas les hacía contraer la viruela vacuna (en inglés, cowpox, en latín, variolae vaccinae ), pero no la viruela humana (en inglés smallpox ).

Las vacas transmitían la viruela vacuna a las personas, pero tenía un carácter leve: nadie moría a causa de ella.

Jenner decidió experimentar con esta enfermedad. Pidió ayuda a Sarah Nelmes, que era trabajadora en una vaquería. Sarah había contraído la viruela vacuna, así que el médico tomó muestras de pus de las úlceras de su brazo. Después practicó una pequeña incisión en la piel de un niño de ocho años llamado James Phipps. Depositó el pus sobre la herida. Aquella fue la primera vacunación (vaccination).

James contrajo la viruela vacuna. Ocho semanas después, Jenner inoculó al niño una pequeña dosis de viruela humana. James Phipps no contrajo la enfermedad. La vacuna con la viruela del ganado lo había protegido.

Jenner probó la misma técnica con otros niños, incluido su propio hijo. Y funcionó. La llamó vaccine (vacuna). Los médicos continuaron usando y perfeccionando la vacuna de Jenner, hasta que en 1980 la Organización Mundial de la Salud declaró extinguida la enfermedad.

NOTA: Los conocimientos de Edward Jenner sobre fauna y flora eran tan extensos que el explorador James Cook (del que hablo en el artículo sobre la palabra kangaroo) le pidió que analizara algunas muestras de animales y plantas traídas desde el Pacífico Sur, e incluso lo invitó a participar en alguna de sus expediciones.

Imagen: http://biologyonline.us/

 

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